コルクマットの原料コルクについてのお話      


コルクは自然が織りなす便利な驚異の小細胞

コルクマットの表面のメイン素材であるコルク。結構私達の生活の身近なところで見かけることも多いのではないでしょうか?では一体コルクとは何からできていてどのようなものなのでしょうか?


■目次



■コルクの構造


科学が大きく前進した1660年代、英国の科学者ロバート・フックはコルクの欠片を自作の顕微鏡で覗いてみた。 その物質は均等ではない沢山の(空気の入った)空洞から成り立っていた。 フックはそれをラテン語で小部屋という意味を持つ“cella”にちなんで,“cell”「細胞」と呼びました。

このコルク細胞は非常に小さく、単位体積当たりの細胞数がコルクほど多いものは(細胞で構成されている)天然物質や合成物質の中でも見当らないほどです。 コルクにはなんと1㎣あたり平均2万個の細胞があるとみられています。その細胞は極めて細かく普通の顕微鏡では構造を見ることはできません。 英国とスウェーデンの研究者たちが電子顕微鏡を使ってコルクの細胞の構造を明らかにしました。それはアコーディオンの蛇腹に似た波状の細胞壁を有する六面体です。 このきわめて特有の構造こそコルクが数多くの優れたな性質を持つ所以なのです。 そして、現代社会において、今もなおいたるところでコルクは活躍を続けています。コルクマットの表面に使用されるコルクもそのうちの一つです。

■コルクの性質

そのコルクの優れた性質を挙げると、強く丈夫で安定している。軽くて浮揚性がある。弾性と圧縮性があり空気や油や水を通しにくい。さらには振動を吸収し, 摩擦が大きく熱伝導率が低いという特徴もあります。

古くからワインボトルなどの栓の材料として利用されていますが簡単に差し込んだり抜いたりでき,しかもきちんと密閉できるものとしてはこれに代わる合成物質は 今のところ発見されていません。 何年もの間不純物をボトルの中に入り込ませずワインを保存できるのはこのコルクが持つ安定性と弾性によるものです。

また、コルクはワインの栓だけではなく 防音材,掲示板釣り用の浮き、靴底、絶縁体、ガスケッ等々、実に幅広くバラエティーに富んだ用途で私たちの生活に馴染み、貢献してくれている のです。 これだけたくさんの場で様々な特性を発揮しながら貢献しているコルクなのですからコルクマットとして床の敷物に形を変えた際も私達の心をとらえるわけです。



■コルクの原料‟コルクガシの木”

コルクが採れるコルクガシの木 このコルク細胞を含むコルクの層はコルクガシという常陽樹の樹皮にあります。世界で消費されるコルクの大半は地中海沿岸地域 ― アルジェリア、スペイン、ポルトガル に生息するコルクガシから採集されます。

驚くべきことにコルクガシのコルク層樹皮をはがしても 新しいコルク層が再び形成されます。(コルクガシの樹皮は二重構造であり外側の厚い層は死んだ細胞から成り木を熱や外傷、乾燥から保護する役目 を果たしています。内側の層は新しいコルク層を形成する役割を果たしています。採集する際には内側層を傷つけないように外側の層のみを採集します。)
コルク層樹皮を採集するのは,木が生長し外側の樹皮が厚くなってからです。普通は樹齢20~25年の木からはがします。木からコルクを採ったら, まず二,三日乾燥させます。それから,煮沸してタンニンや樹液を取り除きます。煮沸すると,コルクは弾性が強まり柔らかくなるので, 発送用にまっすぐ伸ばして束ねることができるようになります。またこの過程で,外側のきめの粗い層が分離し,こすり落とされることにより 木はそのままにしておくと外側の樹皮を再生するので,8年から10年で再び樹皮を採取できるようになります。

2回目以降にはがした樹皮からは, 良質のコルクが採れます。コルクガシは,なんと100年以上もの間、コルクを産出できます。そう考えるとコルクマットというアイテムはコルクという結構エコフレンドリーな素材からできているんですね。


■まとめ

コルクマットだけでなく様々な生活用品の素材として活躍するコルク。そのコルクの生産量は,年間50万トンを超え、体積で考えれば,これは2,800万トンの鋼鉄の量に匹敵します。
現代社会でも高い需要を持つこのコルクは 2000年以上も前から利用されていたという記録も残されており「これほど長い歴史を持ち,人工代用物との競争をこれほど見事に戦い抜いてきた素材はほとんどない」 と,ケンブリッジ大学の研究報告書は述べています。独特の構造をしたコルクの小さな細胞はまさに自然が創造した驚異なのです。


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